επιστήμη

Η NASA πρόκειται να κυκλοφορήσει μια αναβαθμισμένη τουαλέτα μικροβαρύτητας στον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό

Αργά το βράδυ της Πέμπτης, ένας πύραυλος Northrop Grumman πρόκειται να απογειωθεί από την ακτή της Βιρτζίνια, μεταφέροντας μια προηγμένη διαστημική τουαλέτα για τους αστροναύτες στο Διεθνή Διαστημικό Σταθμό. Αναφερόμενοι ως μικρότεροι και ελαφρύτεροι από τις τρέχουσες τουαλέτες στο ISS, το νέο κομμάτι υποτίθεται επίσης ότι είναι πιο εξυπηρετικό για γυναίκες αστροναύτες που χρειάζονται να χρησιμοποιήσουν τις διαστημικές εγκαταστάσεις.

Ονομάζεται Σύστημα Διαχείρισης Αποβλήτων Universal, η τουαλέτα είναι μία από τις δύο αναβαθμισμένες τουαλέτες που η NASA παράγει στο ποσό των 23 εκατομμυρίων δολαρίων. Ενώ αυτή που ξεκινά απόψε προορίζεται για το ISS, μια δεύτερη πανομοιότυπη τουαλέτα θα προστεθεί επίσης στη μελλοντική κάψουλα πληρώματος βαθέων διαστημάτων της NASA, που ονομάζεται Orion. Η NASA σκοπεύει να στείλει αστροναύτες στη Σελήνη χρησιμοποιώντας το Orion τα επόμενα χρόνια, και το Σύστημα Διαχείρισης Αποβλήτων Universal, ή το UWMS, θα βρίσκεται μέσα στην κάψουλα για όσους χρειάζονται pitstop στην πορεία.

Δεδομένου ότι αυτή η τουαλέτα θα ταξιδεύει σε βαθύ διάστημα, η NASA χρειαζόταν κάτι συμπαγές αλλά εξίσου αποτελεσματικό με τις τουαλέτες του παρελθόντος. Τα βαρύτερα και πιο ογκώδη αντικείμενα είναι πιο ακριβά και πιο δύσκολο να ξεκινήσουν. Έτσι, η NASA έκανε το καλύτερο δυνατό για να βελτιστοποιήσει το μέγεθος της τουαλέτας, καθιστώντας το 65% μικρότερο και 40% ελαφρύτερο από τις τρέχουσες τουαλέτες ISS. Το πρακτορείο αναφέρει επίσης ότι οι μηχανικοί έχουν κάνει την τουαλέτα πιο ενεργειακά αποδοτική. «Μπορείτε να φανταστείτε ότι η βελτιστοποίηση αυτών μπορεί να βοηθήσει με πολλούς τρόπους, διότι ο χώρος και η ισχύς έχουν εξαιρετική θέση σε ένα διαστημικό σκάφος», δήλωσε η Melissa McKinley, διευθύντρια του έργου για το UWMS στη NASA, κατά τη διάρκεια συνέντευξης Τύπου την περασμένη εβδομάδα.

READ  Υπέροχο μάτι του φιδιού που συλλαμβάνεται από τον Χαμπλ

Παρά τις αναβαθμίσεις αυτές, η νέα τουαλέτα UWMS λειτουργεί λίγο πολύ με τον ίδιο τρόπο όπως οι τουαλέτες ήδη στο διάστημα. Όλες οι τουαλέτες μικροβαρύτητας βασίζονται σε ένα σημαντικό πράγμα: αναρρόφηση. Η αναρρόφηση διασφαλίζει ότι τα απόβλητα που παράγονται από τους αστροναύτες πραγματικά εισέρχονται στην τουαλέτα και δεν αιωρούνται ακούσια γύρω από την καμπίνα του πληρώματος. Για να κατουρήσει στις τουαλέτες επί του ISS, οι αστροναύτες χρησιμοποιούν μια χοάνη συνδεδεμένη σε έναν σωλήνα, με έναν ανεμιστήρα μέσα, ο οποίος τραβά τα ούρα σε μια δεξαμενή. Για τον νούμερο δύο, οι αστροναύτες «κάθονται» πάνω σε μια δεξαμενή που χρησιμοποιεί τον ίδιο ανεμιστήρα που τραβά την επιχείρησή τους σε ένα μεγάλο.

Το UWMS βασίζεται επίσης σε ένα σύστημα ανεμιστήρων, καθώς και μια χοάνη που συνδέεται με ένα σωλήνα. Αλλά η NASA λέει ότι συνεργάστηκε επιμελώς με τις γυναίκες αστροναύτες στο πρακτορείο για να σχεδιάσει καλύτερα τόσο το σχήμα της χοάνης όσο και το «κάθισμα» της τουαλέτας που ταιριάζει. «Ο σχεδιασμός της χοάνης επανασχεδιάστηκε πλήρως για να φιλοξενήσει καλύτερα τη γυναικεία ανατομία», δήλωσε ο McKinley. «Και ιδιαίτερα αυτό προκαλεί ανησυχία όταν τα μέλη του πληρώματος προσπαθούν να κάνουν διπλά ops – όταν κάνουν ταυτόχρονα αφόδευση και ούρηση.» Η είσοδος των γυναικών βοήθησε στην ενημέρωση του σχήματος, του μήκους και της θέσης της χοάνης δίπλα στην τουαλέτα, σύμφωνα με τον McKinley. Το κάθισμα ήταν επίσης διαμορφωμένο για να διευκολύνει τις γυναίκες αστροναύτες να πάνε στο νούμερο δύο κατά τη χρήση του σωλήνα.

Ένα άλλο σημαντικό χαρακτηριστικό αυτής της τουαλέτας είναι ότι οι μηχανικοί της NASA χρησιμοποίησαν μια ειδική τεχνική εκτύπωσης 3D για την κατασκευή διαφόρων τμημάτων του συστήματος από εξωτικά μέταλλα όπως το Inconel, το Elgiloy και το τιτάνιο. Αυτά είναι ανθεκτικά μέταλλα, τα οποία χρειάζονται ώστε η τουαλέτα να αντέχει σε ένα πολύ όξινο διάλυμα που χρησιμοποιείται στο σύστημα για τη θεραπεία των ούρων. Τα ούρα μπορεί μερικές φορές να περιέχουν στερεά αποθέματα που κολλούν στην τουαλέτα και συσσωρεύονται με την πάροδο του χρόνου, έτσι η NASA προεπεξεργάζεται τα ούρα με μια όξινη λύση για να σπάσει αυτές τις εναποθέσεις πριν τα στείλει σε ένα ενσωματωμένο σύστημα ανακύκλωσης.

«Το οξύ που χρησιμοποιούμε ως προκαταρκτική επεξεργασία είναι πολύ ισχυρό», δήλωσε ο Jim Fuller, διευθυντής έργου του UWMS στο Collins Aerospace, ο οποίος βοήθησε στην ανάπτυξη της τουαλέτας κατά τη διάρκεια της συνέντευξης τύπου. “Είναι τόσο ισχυρό που υπάρχουν μόνο λίγα μέταλλα που η NASA γνωρίζει ότι μπορεί να αντέξει σε αυτήν την προκαταρκτική επεξεργασία για μεγάλο χρονικό διάστημα.” Αυτά τα μέταλλα τείνουν να είναι βαριά, οπότε η NASA βρήκε μια ειδική τεχνική εκτύπωσης 3D για να δημιουργήσει τα εξαρτήματα που χρειαζόταν, επιτρέποντάς τους να γίνουν πιο ελαφριά από το συνηθισμένο. Ίσως το μεγαλύτερο τρισδιάστατο κομμάτι του συστήματος είναι ο ανεμιστήρας τιτανίου της τουαλέτας, ο οποίος είναι υπεύθυνος για την απόσυρση όλων των απορριμμάτων.

READ  Ένα μακρινό μπλε αστέρι φιλοξενεί έναν από τους πιο ακραίους εξωπλανήτες που είναι γνωστοί στην επιστήμη

Το καθολικό σύστημα διαχείρισης αποβλήτων υποβάλλεται σε δοκιμή
Εικόνα: NASA

Μια τελευταία μεγάλη αναβάθμιση σε αυτό το σύστημα είναι ότι είναι όλα αυτόματα. Αυτήν τη στιγμή, οι αστροναύτες πρέπει να ενεργοποιήσουν έναν διακόπτη για να χρησιμοποιήσουν τις άλλες τουαλέτες στο ISS, αλλά ο ανεμιστήρας UWMS ανάβει αυτόματα όταν οι αστροναύτες είτε αφαιρούν τη χοάνη από τη βάση του ή ανυψώνουν το κάθισμα στο “commode”.

Η NASA έχει κάνει κάποιες δοκιμές με την τουαλέτα στο έδαφος, προσανατολίζοντας την σε διαφορετικές θέσεις για να δει πόσο καλά λειτουργούσε η αναρρόφηση. Τώρα, η τουαλέτα έχει προγραμματιστεί να απογειωθεί στις 9:38 μ.μ. ET την Πέμπτη, πάνω από τον πύραυλο Northrop Grumman’s Antares από την εγκατάσταση πτήσης Wallops της NASA στη Βιρτζίνια. Οδηγώντας μέσα στην κάψουλα φορτίου Cygnus της Northrop, η τουαλέτα θα ανακτηθεί από τους αστροναύτες μόλις συνδεθεί η κάψουλα στο ISS. Οι αστροναύτες θα εγκαταστήσουν το UWMS δίπλα σε μία από τις τρέχουσες τουαλέτες που βρίσκονται ήδη επί του σκάφους και θα το δοκιμάσουν τους πρώτους τρεις μήνες. Τελικά, η τουαλέτα θα γίνει απλώς μια άλλη επιλογή τουαλέτα για τους αστροναύτες του ISS.

Εν τω μεταξύ, η NASA διαθέτει ακόμη περισσότερες διαστημικές τουαλέτες για να σχεδιάσει. Τον Ιούνιο, ξεκίνησε η υπηρεσία διαστήματος αναζητώντας σχέδια για τουαλέτες που θα μπορούσαν να χρησιμοποιούν οι αστροναύτες όταν εργάζονται στη Σελήνη. Όταν πρόκειται για κάθε είδους ανθρώπινη διαστημική πτήση, τα ακατάστατα μέρη της αποστολής ανθρώπων στο διάστημα πρέπει να ληφθούν υπόψη προκειμένου να επιτευχθεί μια ομαλή αποστολή. «Όταν οι αστροναύτες πρέπει να πάνε, θέλουμε να τους επιτρέψουμε να πάνε με τόλμη», είπε ο Φούλερ.

Related Articles

Αφήστε μια απάντηση

Η ηλ. διεύθυνση σας δεν δημοσιεύεται. Τα υποχρεωτικά πεδία σημειώνονται με *

Back to top button
Close
Close